IP-телефония (произносится «АйПи») известная еще как Интернет-телефония - это современный вид связи, основанный на технологии VoIP (Voice over Internet Protocol), – технологии передачи голосовой информации или факсов через Интернет или любые другие цифровые каналы связи, использующие протокол IP (Internet Protocol). С точки зрения пользователя, IP-телефония обеспечивает те же функции, что и традиционная телефонная связь – разговор или передача факса между абонентами городских или офисных АТС в реальном времени. Однако использование цифровых технологий и каналов позволяет значительно снизить стоимость междугородных и международных звонков.

В отличие от традиционных телефонных сетей общего пользования (ТфОП), где голос передается непрерывно в «естественном», аналоговом виде, в IP-сетях вся информация транслируется исключительно в цифровом виде. Голос кодируется в цифровую последовательность, пересылается в пункт назначения, где снова декодируется в исходную человеческую речь. Перед отправкой оцифрованная голосовая информация сжимается и дробится на мелкие «куски» – пакеты данных, отсюда еще одно название IP-телефонии – «пакетная телефония». Пакеты, добравшись, зачастую разными маршрутами, до места назначения, снова собираются в единое целое, выстроившись в исходном порядке.

Для чего это делается? Для наиболее рационального использования каналов связи. Ведь очевидно, что через одну и ту же трубу достаточного диаметра кубометр теннисных шариков пройдет быстрее и легче, чем кубометр футбольных мячей. К тому же, плотность потока в первом случае будет выше, а неиспользуемых пустот будет меньше. В сети Интернет, в отличие от трубы, пакеты, в зависимости от загрузки каналов, пересылаются различными маршрутами (маршрутизация), т.е. потоков не один, а много; благодаря чему скорость передачи информации выше.

Из-за многообразия терминов понятия IP-телефония и Интернет-телефония часто путают между собой либо отождествляют с компьютерной (пакетной) телефонией вообще. Следует понимать, что IP- и Интернет-телефония являются частными решениями компьютерной телефонии. Главное отличие и преимущество IP-телефонии состоит в том, что передача данных осуществляется по выделенным цифровым каналам. Такие каналы обладают достаточной пропускной способностью и используются только для передачи телефонного трафика. Интернет-телефония в качестве линий передачи использует публичный Интернет, каналы которого загружены разнородным трафиком и не могут обеспечить гарантированную пропускную способность, что приводит к задержкам прохождения сигнала, нарушению стабильности и ухудшению качества связи.